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Detectan fosfina en Venus: revela posibilidad de vida en el planeta

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El descubrimiento del gas fosfano en la atmósfera de Venus indica que ese planeta tiene el “potencial” de albergar o haber albergado vida, según un estudio publicado hoy en “Nature Astronomy“.

Según el equipo de la Universidad de Cardiff a cargo de la investigación, el descubrimiento “sugiere que Venus podría acoger procesos fotoquímicos o geoquímicos”, aunque no implica necesariamente “una evidencia robusta de vida microbiana” en el planeta.

Las observaciones del telescopio James Clerk Maxwell y del Gran telescopio Milímetro/Submilímetro en el desierto de Atacama (Chile) en 2017 y 2019 han permitido a los científicos este hallazgo, que abre una senda en la posibilidad de encontrar vida fuera del planeta Tierra.

EFE

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Ciencia

Humanos modernos llegaron a península Ibérica 5.000 años antes de lo pensado

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Humanos modernos

Los humanos modernos llegaron a la península Ibérica 5.000 años antes de lo que se pensaba, según apuntan herramientas de piedra encontradas en una cueva al norte de Portugal, señala un estudio que publica la revista Pnas.

En la cueva Lapa do Picareiro, situada cerca de la costa atlántica del centro de Portugal, un equipo internacional descubrió ricos depósitos arqueológicos que incluyen herramientas de piedra, junto a miles de huesos de animales de caza.

Estos hallazgos indican que los humanos modernos llegaron a la parte más occidental de Europa hace entre 41.000 y 38.000 años, y vinculan la cueva con hallazgos similares de toda Eurasia a la llanura rusa.

El descubrimiento apoya “una rápida dispersión” hacia el oeste de los humanos modernos a través de Eurasia a unos pocos miles de años de su primera aparición en el sudeste de Europa, explica la Universidad de Louisville (EE.UU) una de las firmantes del estudio.

Las herramientas documentan la presencia de los humanos modernos en la zona mas occidental de Europa en una época en la que antes se pensaba que los neandertales estaban presentes en la región.

El hallazgo, según los autores, “tiene importantes ramificaciones” para comprender la posible interacción entre los dos grupos humanos y la desaparición definitiva de los neandertales.

“La cuestión de si los últimos neandertales supervivientes en Europa han sido reemplazados o asimilados por los humanos modernos entrantes es una cuestión de larga data y sin resolver en la paleoantropología”, señaló el antropólogo Lukas Friedl, de la Universidad de Bohemia Occidental (República Checa).

Las primeras fechas de los instrumentos de piedra auriñacianos en Picareiro “probablemente descartan la posibilidad de que los humanos modernos llegaran a la tierra desprovista de neandertales, y eso -agregó- por sí mismo es emocionante”.

Para el equipo, el descubrimiento en la cueva de herramientas de piedra caracterizadas como auriñacianos, tecnología asociada con los primeros humanos modernos en Europa, proporciona “una evidencia definitiva” de su llegada a la zona.

Hasta ahora, la evidencia más antigua de los humanos modernos al sur del río Ebro provenía de la cueva de Bajondillo, en la localidad española de Torremolinos.

“Bajondillo ofreció tentadoras, pero controvertidas pruebas de que los humanos modernos estuvieron en la zona antes de lo que pensábamos”, según Jonathan Haws, también firmante de la investigación.

Pero las evidencias de los nuevos descubrimientos “definitivamente apoya las implicaciones de Bajondillo para una temprana llegada de humanos modernos”, señaló.

Sin embargo, aún no está claro cómo llegaron allí. “Probablemente” migraron a lo largo de los ríos que fluyen de este a oeste en el interior, pero una ruta costera también es posible.

La cueva de Picareiro se lleva excavando 25 años y ha producido un registro de ocupación humana en los últimos 50.000 años. El equipo ha descubierto ricos depósitos arqueológicos que incluyen herramientas de piedra, junto a miles de huesos de animales de caza, y actividades de cocina.

Los resultados de la datación sitúan la llegada del hombre moderno en el intervalo entre 41.000 y 38.000 años atrás, mientras que la última ocupación neandertal en el sitio tuvo lugar entre 45.000 y 42.000 años atrás.

Aunque las fechas sugieren que los humanos modernos llegaron después de que los neandertales desaparecieran, una cueva cercana, Oliveira, tiene evidencia de la supervivencia de los restos hasta hace 37.000 años, por lo que los dos grupos pueden haberse solapado durante varios miles de años en la zona.

A pesar de la superposición de fechas, no parece haber ninguna evidencia de contacto directo entre los neandertales y los humanos modernos, agrega el estudio.

Los sedimentos de la cueva también contienen un registro paleoclimático bien conservado que ayuda a reconstruir las condiciones ambientales de la época de los últimos neandertales y la llegada de los humanos modernos.

“Nuestro análisis muestra que la llegada de los humanos modernos se corresponde con -o es ligeramente anterior- una fase fría y extremadamente seca. Unas duras condiciones ambientales a las que tuvieron que hacer frente ambos grupos, indicó Michael Benedetti de la Universidad de Carolina del Norte Wilmington.

EFE

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Ciencia

Descubren galaxia cuya luminosidad ultravioleta es comparable a la de cuásar

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Descubren galaxia cuya luminosidad ultravioleta es comparable a la de cuásar

Un equipo científico internacional ha descubierto la galaxia denominada Boss-Euvlg1, con formación estelar y sin apenas polvo, cuya luminosidad es comparable a la de un cuásar, ha informado este lunes, desde el archipiélago español, el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).

Este equipo, liderado por investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) y en el que participa el IAC, ha encontrado esta galaxia en observaciones realizadas con el Gran Telescopio Canarias (GTC), instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (Garafía, La Palma), y con el ATACAMA Large Millimetre/submillimetre Array (ALMA), en Chile.

El descubrimiento se ha publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS) Letters, y, según se señala en un comunicado del IAC, esta galaxia tiene un valor de desplazamiento hacia el rojo de 2,47.

Este valor representa una medida del “enrojecimiento” de la luz proveniente de la galaxia e indica su distancia a la Tierra y su edad.

Explica el IAC que cuanto mayor es este desplazamiento, más lejos está la galaxia y añade que en el caso de Boss-Euvlg1 el valor de 2,47 significa que se observa la galaxia cuando la edad del Universo era de, aproximadamente, 2.700 millones de años, es decir, un 20% de su edad actual.

Los valores de desplazamiento al rojo y luminosidad de Boss-Euvlg1 hicieron que fuera clasificada por el proyecto Baryon Oscillation Spectroscopic Survey (BOSS) como un cuásar.

Sin embargo, a partir de las observaciones realizadas con los instrumentos Osiris y Emir del GTC y con el radiotelescopio ALMA, los investigadores han demostrado que no se trata de un cuásar, sino que en realidad es una galaxia con propiedades extremas y excepcionales.

En el estudio se señala que la elevada luminosidad que presenta Boss-Euvlg1 en el rango ultravioleta y en la línea de emisión Lyman Alfa es debida a la gran cantidad de estrellas jóvenes y masivas que posee.

Esta elevada luminosidad, mucho mayor que la de otras galaxias, hizo que se pensara inicialmente que se trataba de un cuásar, pero en los cuásares la elevada luminosidad es debida a la actividad de los agujeros negros supermasivos en los núcleos y no a la formación de estrellas.

Boss-Euvlg1 parece estar dominada por un brote de formación estelar muy masivo y joven, sin apenas polvo y con un contenido de metales muy bajo, indica Rui Marques Chaves, investigador del CAB, antes estudiante de doctorado del Instituto de Astrofísica de Canarias y la Universidad de La Laguna (ULL), y autor principal del estudio.

El ritmo de formación estelar de esta galaxia es muy alto, de unas mil masas solares al año, y se trata de un valor unas mil veces mayor que el de la Vía Láctea, aunque es una galaxia 30 veces más pequeña que la nuestra.

“Este ritmo de formación estelar solo es comparable al de las galaxias infrarrojas más luminosas conocidas, pero la ausencia de polvo en Boss-Euvlg1 permite que su emisión en el ultravioleta y en el visible nos llegue sin apenas atenuación”, explica Ismael Pérez Fournon, investigador del IAC y de la Universidad de La Laguna y coautor del estudio.

Así, los resultados del estudio sugieren esta galaxia constituye un ejemplo de las fases iniciales de la formación de galaxias masivas.

A pesar de su gran luminosidad y ritmo de formación estelar, su baja metalicidad indica que la galaxia apenas ha tenido tiempo de enriquecer el medio interestelar con polvo y nuevos metales.

Sin embargo, “la galaxia evolucionará hacia una fase más polvorienta, similar a la de las galaxias infrarrojas”, señala Camilo E. Jiménez Ángel, estudiante de doctorado del IAC y coautor del estudio.

Además, “su gran luminosidad en el ultravioleta durará solamente unos 100 millones de años, un tiempo muy breve en la evolución de las galaxias, lo que explicaría por qué no han sido descubiertas otras galaxias similares a Boss-Euvlg1”, añade Claudio Dalla Vecchia, investigador del IAC y coautor del estudio.

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Ciencia

Cuando los virus no matan, sino que alimentan

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virus

Biólogos del Instituto español de Ciencias Marinas de Barcelona (ICM-CSIC) y del Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas de Maine (EEUU) han descubierto que dos grupos de protistas marinos ingieren virus de forma rutinaria, lo que demostraría que los virus no solo acaban con vidas, sino que también sirven para alimentar algunas.

En su trabajo, que han publicado en la revista ‘Frontiers in Microbiology‘, los investigadores sugieren que los virus podrían representar para estos pequeños depredadores unicelulares un complemento de fósforo y nitrógeno a su dieta, lo que llevaría a revisar el conocimiento de las redes tróficas basales en el océano.

Los biólogos han recordado que los virus están presentes en grandes cantidades en todos los rincones de la Tierra y no solo infectan todo tipo de bacterias, arqueas y eucariotas, sino que también flotan libremente, desde la atmósfera hasta el océano más profundo, donde viven desde hace, al menos, cientos de millones de años.

Sin embargo, pese a su abundancia, hasta la fecha no se conocía ningún organismo que los utilizara como alimento.

La investigación ha descubierto que dos grupos de protistas marinos ecológicamente importantes pero poco conocidos, los coanozoos y los picozoos, se alimentan de virus capturándolos a través de la fagocitosis, un proceso por el cual algunas células rodean con su membrana citoplasmática partículas sólidas y las introducen al interior celular.

“Nuestros datos muestran que muchas células protistas contienen ADN de una amplia variedad de virus no infecciosos, pero no de bacterias, lo que evidencia que se están alimentando de virus en lugar de bacterias, como se creía hasta ahora”, ha explicado en un comunicado Ramunas Stepanauskas, ecólogo microbiano del Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas en Maine y autor principal del trabajo.

Stepanauskas, que se sumergió en este proyecto hace más de una década, ha confesado que “el hallazgo ha sido una gran sorpresa, ya que va en contra de las opiniones actualmente predominantes sobre el papel de los virus y protistas en las redes tróficas marinas”.

Para elaborar el estudio, los investigadores tomaron muestras de agua de mar superficial del Atlántico, en el Golfo de Maine, y del Mediterráneo, frente a las costas catalanas de Blanes (Girona).

Luego usaron herramientas modernas de genómica unicelular para secuenciar y amplificar el ADN de un total de 1.698 protistas, y vieron que el 19 % de los genomas amplificados del Golfo de Maine y el 48 % de los del Mediterráneo estaban asociados con ADN bacteriano, lo que sugiere que estos protistas habían comido bacterias hacía poco.

Sin embargo, las secuencias virales encontradas fueron aún más abundantes, ya que las hallaron en el 51 % de los genomas amplificados del Golfo de Maine y en el 35 % de los del Mediterráneo.

“Es muy poco probable que estos virus sean capaces de infectar a todos los protistas en los que se encontraron”, ha apuntado Julia Brown, investigadora del Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas y coautora del estudio.
Según la experta, los coanozoos y picozoos probablemente consuman virus de forma rutinaria porque son ricos en fósforo y nitrógeno, y podrían ser un buen complemento para una dieta rica en carbono que podría incluir presas celulares o coloides marinos ricos en carbono.

Según el investigador el ICM Ramiro Logares, que también ha participado en el estudio, “si se confirma que la ingestión de virus es un fenómeno generalizado en los protistas marinos, nos llevaría a revisar nuestra comprensión de las relaciones tróficas basales en el océano”.

Según los autores, esta ingestión de virus del agua por parte de los coanozoos y picozoos puede reducir la cantidad de virus disponibles para infectar a otros organismos y a la vez transportar el carbono orgánico dentro de las partículas de virus más arriba en la cadena alimentaria.

EFE

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