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Ciencia

La misión BepiColombo completa el primero de sus dos sobrevuelos a Venus

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La misión BepiColombo acaba de completar el primero de los dos sobrevuelos alrededor de Venus necesarios para ajustar su rumbo hacia el planeta más interior del sistema solar, Mercurio.

El momento de máximo acercamiento tuvo lugar esta madrugada a las 03:58 GMT (05:58 CEST), cuando la nave quedó a unos 10.720 kilómetros de la superficie del planeta, informa en un comunicado la Agencia Espacial Europea (ESA), responsable de esta misión junto a la agencia japonesa JAXA.

La misión, lanzada el 20 de octubre de 2018, precisa de nueve maniobras de asistencia gravitatoria -una alrededor de la Tierra, dos alrededor de Venus y seis alrededor de Mercurio- antes de entrar en la órbita de este último en 2025.

Durante estos sobrevuelos se aprovecha la atracción gravitacional del planeta correspondiente para alterar la velocidad y la dirección de la nave, lo que, con ayuda del sistema de propulsión eléctrico de tipo solar, permite a BepiColombo dirigirse a la órbita de Mercurio sin ser atraída por la enorme fuerza gravitatoria del Sol.

El primer sobrevuelo, alrededor de la Tierra, se produjo el 10 de abril de este año y permitió obtener “imágenes espectaculares” de nuestro planeta.

“Para la maniobra sobre Venus, la gran mayoría de los preparativos durante los últimos tres meses los hemos llevado a cabo por teletrabajo (por la covid), con el personal mínimo imprescindible disponible ‘in situ’ durante el sobrevuelo para garantizar el funcionamiento seguro de la astronave”, explica Elsa Montagnon, responsable adjunta de operaciones de la nave BepiColombo de la ESA.

Según esta experta de la agencia europea, “el sobrevuelo como tal ha sido un éxito”.

BepiColombo, con participación de la industria y tecnología españolas, analizará la estructura interna de Mercurio y la generación del campo magnético, así como los fenómenos químicos de la superficie, como el hielo que se encuentra en los cráteres de los polos, en permanente sombra y donde se pueden alcanzar los 180 grados bajo cero -en Mercurio también se sobrepasan los 400 grados-.

Estas temperaturas extremas es lo que hacen de esta misión una de las más complejas de la ESA.

BepiColombo consta de dos orbitadores independientes, el Orbitador Planetario de Mercurio (MPO, por sus siglas en inglés) y suministrado por la ESA y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio (MMO), suministrado por la agencia espacial japonesa, JAXA.

EFE

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Ciencia

La NASA Idea una cámara para tomar el primer selfie de la llegada a la luna en 2024

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la NASA

La Universidad Aeronáutica Embry-Riddle, con sede en Daytona Beach (Florida), trabaja en un artefacto fotográfico que tomará el primer selfie del alunizaje previsto por el programa Artemis de la NASA para 2024.

Tres profesores de ingeniería y un equipo interdisciplinario de estudiantes, apoyados por una red de científicos nacionales, están diseñando una cámara y un sistema de comunicación, o CubeSat.

La idea del llamado equipo “EagleCam” es que el artefacto se despliegue y caiga 30 metros (100 pies) hacia la superficie lunar justo antes de la aproximación de la nave espacial a la luna para darle al mundo el primer vistazo del alunizaje.

El sistema de cámaras se desplegará desde la plataforma Nova-C, pero antes, unas cámaras de prueba serán enviadas en 2021 a bordo de un vuelo suborbital para verificar si pueden sobrevivir al duro entorno del lanzamiento de un cohete.

El proyecto utilizará además wifi por primera vez en la luna, lo que permitirá a futuros viajes comunicarse de manera más rápida y eficiente con los equipos en casa.

También establecerá una red de Internet de las Cosas (IoT) en la luna para mejorar aún más la comunicación.

Se trata de “una oportunidad de oro” para explorar enfoques innovadores lunares que pueden ayudar con la exploración espacial en las próximas décadas”, dice Eduardo Rojas, profesor asistente de Ingeniería Eléctrica e Informática.

“La singularidad de este proyecto se centra en los grados de libertad que tenemos en el diseño”, declara el también director del Laboratorio de Dispositivos Inalámbricos y Electromagnetismo (WiDE).

Lo suficientemente compacto como para sostenerlo en la mano, el EagleCam CubeSat será “relativamente pequeño, pero significativo”, explica por su parte M. Ilhan Akbas, profesor asistente de Ingeniería Eléctrica e Informática.

Señala que, después del alunizaje, realizará una investigación que contribuya al objetivo del programa Artemis, liderado por la NASA y que enviará a la luna a la primera mujer y a un hombre.

La idea es apoyar el alunizaje mediante la detección de peligros ópticos, ha manifestado Troy Henderson, profesor asociado de Ingeniería Aeroespacial y director de la Space Technologies Lab.

UN LIBRO ABIERTO SOBRE LA LUNA

“También estamos utilizando las cámaras de navegación para identificar la ubicación final del aterrizaje”, enfatiza.

EagleCam probablemente registrará suficientes datos para analizar en disertaciones durante los próximos 10 años, señala la universidad en un comunicado.

“Cuando lees sobre la luna en un libro de texto, a veces te preguntas qué se siente al estar a la vanguardia de esos hallazgos”, dice el colombiano Daniel Posada, uno de los estudiantes que dará “vida” a los datos que recolecten.

“Experimentaremos la emoción del descubrimiento e inspiraremos a las generaciones futuras a mirar la luna de una manera diferente”, comenta Posada, quien posee un doctorado en Ingeniería Aeroespacial.

“El beneficio científico es enorme”, resalta Henderson.

Las naciones que suscribieron el acuerdo con Estados Unidos para el programa Artemis son Australia, Canadá, Italia, Japón, Luxemburgo, los Emiratos Árabes Unidos (EAU) y el Reino Unido.

Embry-Riddle se asocio con el proveedor de la NASA Intuitive Machines para desarrollar el Nova-C, como parte del primer proyecto estudiantil que pretende llegar a la luna.

“Los estudiantes y profesores de EagleCam le darán a la humanidad una nueva perspectiva sobre la luna”, concluye Maj Mirmirani, decano de la Facultad de Ingeniería.

EFE

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Ciencia

La sonda Osiris-Rex de la NASA recoge muestras por primera vez de un asteroide

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NASA - Osiris-Rex

La sonda estadounidense Osiris-Rex contactó este martes brevemente el asteroide Bennu y recogió muestras para devolver a la Tierra en 2023.

Es la primera vez que la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, en inglés) logra que una de sus sondas toque tierra en un asteroide.

Bennu se encuentra a más de 320 millones de kilómetros de la Tierra y la sonda llegó al asteroide tras un trayecto de más de cuatro años, ya que fue lanzada en septiembre de 2016 de Cabo Cañaveral.

La Osiris-Rex llegó a Bennu el 3 de diciembre de 2018 y empezó a orbitar el asteroide el 31 de ese mismo mes.

Tras su aterrizaje, la Osiris-Rex arrojó nitrógeno comprimido sobre la superficie de Bennu para levantar polvo y grava que la sonda debería haber recogido.

La NASA no sabrá hasta los próximos días si la recogida ha sido exitosa y la muestra es suficiente (60 gramos) para devolver la sonda a la Tierra o, en caso contrario, hacer un segundo intento en enero próximo.

“Esta ha sido una hazaña increíble”, afirmó en un comunicado de la NASA su administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas, Thomas Zurbuchen.

“Un pedazo -añadió- de roca primordial que ha sido testigo de toda la historia de nuestro sistema solar puede estar ahora listo para volver a casa para generaciones de descubrimientos científicos, y estamos ansiosos por ver qué viene después”.

La NASA destacó en su comunicado que el asteroide Bennu “ofrece a los científicos una ventana al sistema solar primitivo, ya que empezó a tomar forma por primera vez hace miles de millones de años y arroja ingredientes que podrían haber ayudado a sembrar la vida en la Tierra”.

Si la misión es exitosa, en marzo de 2021 -la próxima vez que Bennu se alinee con la Tierra de forma adecuada- la Osiris-Rex emprenderá su vuelta.

Su aterrizaje en paracaídas está previsto para el 24 de septiembre de 2024 en el desierto de Utah.

EFE

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Ciencia

Huellas de los vaivenes de una galaxia enana al ser tragada por la Vía Láctea

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Hace casi 3.000 millones de años una galaxia enana se sumergió en el centro de la Vía Láctea y fue desgarrada por las fuerzas gravitacionales. Ahora, un nuevo estudio constata que de esa violenta fusión nacieron una serie de formaciones estelares en las cercanías de la constelación de Virgo.

Estas estructuras estelares se denominan -por su forma- “conchas” y se crean a partir de la fricción dinámica en galaxias que se han fusionado. Según este nuevo trabajo publicado en The Astrophysical Journal es la primera vez que estas se encuentran en la Vía Láctea.

Hace dos décadas, los astrónomos identificaron en la citada constelación una corriente inusualmente densa de estrellas conocida como “sobredensidad de Virgo” y estudios posteriores revelaron que algunas de estas estrellas se movían hacia nosotros mientras que otras se alejaban, lo que tampoco es habitual porque se espera que las estrellas de un cúmulo se presenten más sincronizadas.

El pasado año, astrofísicos del Instituto Politécnico de Rensselaer (Estados Unidos), que firman ahora este trabajo, propusieron que esta sobredensidad de estrellas de la constelación de Virgo era resultado de una fusión radial (un tipo de fusión por la que la galaxia enana cae casi directamente hacia el centro).

“Este grupo de estrellas se movían a muy diferentes velocidades, lo cual era muy extraño”, señala en un comunicado Heidi Jo Newberg, profesora de física y astronomía de Rensselaer, quien añade: “Pero ahora que vemos su movimiento en conjunto, entendemos por qué las velocidades son diferentes y por qué se mueven como lo hacen”.

Las “conchas” descritas en este trabajo son planos de estrellas curvadas, como paraguas, que quedaron atrás cuando la galaxia enana fue despedazada, literalmente rebotando arriba y abajo y atravesando el centro hasta que fue incorporada en la Vía Láctea, un evento que los investigadores han llamado “fusión radial de Virgo”.

Cada vez que las estrellas de la galaxia enana pasaban rápidamente por el centro de nuestra galaxia, su velocidad se disminuía al ser arrastradas por la gravedad. Así hasta detenerse en su punto más lejano para luego dar la vuelta y chocar de nuevo con el centro, creándose entonces esa “estructura de concha”.

Y es que a medida que la galaxia más pequeña es engullida por la más grande y se asienta en su nuevo entorno, tiende a oscilar alrededor del centro de masa con una amplitud cada vez menor: en cada uno de los extremos de su órbita en decadencia, la fricción dinámica causa un ligero aumento de la densidad de las estrellas y son estas sobredensidades las que se observan como “conchas”.

Los investigadores identificaron dos de estas estructuras en la sobredensidad de Virgo y dos en la región de la Nube de Hércules-Águila, a partir de simulaciones y datos de varios telescopios, entre ellos la misión Gaia (de la Agencia Espacial Europea).

Estas “conchas” pueden dar información de la historia de la fusión entre dos galaxias. Así, los modelos computacionales de estas estructuras y el movimiento de las estrellas indican que la galaxia enana pasó por primera vez por el centro de la Vía Láctea hace 2.700 millones de años.

EFE

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