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Ciencia

Descubren neuronas conservadas en restos de una víctima de la erupción en Pompeya

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Científicos italianos han podido localizar neuronas perfectamente conservadas en el cerebro vitrificado de los restos de una víctima de la erupción del Vesubio que en el 79 d.C. sepultó las ciudades de Herculano y Pompeya.

El estudio realizado por investigadores de la universidad de Nápoles Federico II, el CEINGE-Advanced Biotechnology, la universidad Roma Tre de Roma, la Estatal de Milán y el Consejo Nacioanl de Investigació (CNR) fue publicado en la revista científica PLOS ONE.

“El descubrimiento de tejido cerebral en restos humanos antiguos es un evento inusual, pero lo que es extremadamente raro es la preservación integral de las estructuras neuronales de un sistema nervioso central desde hace 2000 años, en nuestro caso con una resolución sin precedentes”, explica en una nota el antropólogo forense Pier Paolo Petrone, que ha dirigido el proyexto.

La erupción, que provocó la devastación de la zona del Vesubio y la muerte de miles de habitantes, ha permitido la conservación de restos biológicos, incluidos los humanos.

El hallazgo en el área arqueológica de Herculano ha sido posible “gracias a la conversión de tejido humano en vidrio”, lo que da “claras indicaciones del rápido enfriamiento de la ceniza volcánica caliente que golpeó la ciudad en las primeras etapas de la erupción”, explican.

Los resultados de nuestro estudio muestran que el proceso de vitrificación único inducido por la erupción “congeló las estructuras celulares del sistema nervioso central de esta víctima, conservándolas intactas hasta el día de hoy”, agrega Petrone .

El estudio también analizó los datos de algunas proteínas ya identificadas por los investigadores en un trabajo publicado el pasado mes de enero por el New England Journal of Medicine.

“Un aspecto importante podría referirse a la expresión de genes que codifican proteínas aisladas de tejido cerebral humano vitrificado”, explica Giuseppe Castaldo , Investigador Principal de CEINGE y Catedrático de Ciencias Técnicas de Medicina de Laboratorio en Federico II.

La investigación de los restos de las víctimas de la erupción no se detiene ahí, ya que desde el Parque Arqueológico, explican que este hallazgo no sólo es importante en campo científico “sino también en el campo de los estudios históricos y el fortalecimiento de la capacidad para gestionar desastres como la erupción de Vesubio”.

La investigación en curso va en la dirección de una reconstrucción hacia atrás de las distintas fases de la erupción, evaluando los tiempos de exposición a altas temperaturas y el enfriamiento de los flujos, que son importantes no solo para la arqueología y bioantropología, sino también para la riesgo volcánico, aseguran.

EFE

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Ciencia

La NASA Idea una cámara para tomar el primer selfie de la llegada a la luna en 2024

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la NASA

La Universidad Aeronáutica Embry-Riddle, con sede en Daytona Beach (Florida), trabaja en un artefacto fotográfico que tomará el primer selfie del alunizaje previsto por el programa Artemis de la NASA para 2024.

Tres profesores de ingeniería y un equipo interdisciplinario de estudiantes, apoyados por una red de científicos nacionales, están diseñando una cámara y un sistema de comunicación, o CubeSat.

La idea del llamado equipo “EagleCam” es que el artefacto se despliegue y caiga 30 metros (100 pies) hacia la superficie lunar justo antes de la aproximación de la nave espacial a la luna para darle al mundo el primer vistazo del alunizaje.

El sistema de cámaras se desplegará desde la plataforma Nova-C, pero antes, unas cámaras de prueba serán enviadas en 2021 a bordo de un vuelo suborbital para verificar si pueden sobrevivir al duro entorno del lanzamiento de un cohete.

El proyecto utilizará además wifi por primera vez en la luna, lo que permitirá a futuros viajes comunicarse de manera más rápida y eficiente con los equipos en casa.

También establecerá una red de Internet de las Cosas (IoT) en la luna para mejorar aún más la comunicación.

Se trata de “una oportunidad de oro” para explorar enfoques innovadores lunares que pueden ayudar con la exploración espacial en las próximas décadas”, dice Eduardo Rojas, profesor asistente de Ingeniería Eléctrica e Informática.

“La singularidad de este proyecto se centra en los grados de libertad que tenemos en el diseño”, declara el también director del Laboratorio de Dispositivos Inalámbricos y Electromagnetismo (WiDE).

Lo suficientemente compacto como para sostenerlo en la mano, el EagleCam CubeSat será “relativamente pequeño, pero significativo”, explica por su parte M. Ilhan Akbas, profesor asistente de Ingeniería Eléctrica e Informática.

Señala que, después del alunizaje, realizará una investigación que contribuya al objetivo del programa Artemis, liderado por la NASA y que enviará a la luna a la primera mujer y a un hombre.

La idea es apoyar el alunizaje mediante la detección de peligros ópticos, ha manifestado Troy Henderson, profesor asociado de Ingeniería Aeroespacial y director de la Space Technologies Lab.

UN LIBRO ABIERTO SOBRE LA LUNA

“También estamos utilizando las cámaras de navegación para identificar la ubicación final del aterrizaje”, enfatiza.

EagleCam probablemente registrará suficientes datos para analizar en disertaciones durante los próximos 10 años, señala la universidad en un comunicado.

“Cuando lees sobre la luna en un libro de texto, a veces te preguntas qué se siente al estar a la vanguardia de esos hallazgos”, dice el colombiano Daniel Posada, uno de los estudiantes que dará “vida” a los datos que recolecten.

“Experimentaremos la emoción del descubrimiento e inspiraremos a las generaciones futuras a mirar la luna de una manera diferente”, comenta Posada, quien posee un doctorado en Ingeniería Aeroespacial.

“El beneficio científico es enorme”, resalta Henderson.

Las naciones que suscribieron el acuerdo con Estados Unidos para el programa Artemis son Australia, Canadá, Italia, Japón, Luxemburgo, los Emiratos Árabes Unidos (EAU) y el Reino Unido.

Embry-Riddle se asocio con el proveedor de la NASA Intuitive Machines para desarrollar el Nova-C, como parte del primer proyecto estudiantil que pretende llegar a la luna.

“Los estudiantes y profesores de EagleCam le darán a la humanidad una nueva perspectiva sobre la luna”, concluye Maj Mirmirani, decano de la Facultad de Ingeniería.

EFE

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Ciencia

La sonda Osiris-Rex de la NASA recoge muestras por primera vez de un asteroide

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NASA - Osiris-Rex

La sonda estadounidense Osiris-Rex contactó este martes brevemente el asteroide Bennu y recogió muestras para devolver a la Tierra en 2023.

Es la primera vez que la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, en inglés) logra que una de sus sondas toque tierra en un asteroide.

Bennu se encuentra a más de 320 millones de kilómetros de la Tierra y la sonda llegó al asteroide tras un trayecto de más de cuatro años, ya que fue lanzada en septiembre de 2016 de Cabo Cañaveral.

La Osiris-Rex llegó a Bennu el 3 de diciembre de 2018 y empezó a orbitar el asteroide el 31 de ese mismo mes.

Tras su aterrizaje, la Osiris-Rex arrojó nitrógeno comprimido sobre la superficie de Bennu para levantar polvo y grava que la sonda debería haber recogido.

La NASA no sabrá hasta los próximos días si la recogida ha sido exitosa y la muestra es suficiente (60 gramos) para devolver la sonda a la Tierra o, en caso contrario, hacer un segundo intento en enero próximo.

“Esta ha sido una hazaña increíble”, afirmó en un comunicado de la NASA su administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas, Thomas Zurbuchen.

“Un pedazo -añadió- de roca primordial que ha sido testigo de toda la historia de nuestro sistema solar puede estar ahora listo para volver a casa para generaciones de descubrimientos científicos, y estamos ansiosos por ver qué viene después”.

La NASA destacó en su comunicado que el asteroide Bennu “ofrece a los científicos una ventana al sistema solar primitivo, ya que empezó a tomar forma por primera vez hace miles de millones de años y arroja ingredientes que podrían haber ayudado a sembrar la vida en la Tierra”.

Si la misión es exitosa, en marzo de 2021 -la próxima vez que Bennu se alinee con la Tierra de forma adecuada- la Osiris-Rex emprenderá su vuelta.

Su aterrizaje en paracaídas está previsto para el 24 de septiembre de 2024 en el desierto de Utah.

EFE

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Ciencia

Huellas de los vaivenes de una galaxia enana al ser tragada por la Vía Láctea

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Hace casi 3.000 millones de años una galaxia enana se sumergió en el centro de la Vía Láctea y fue desgarrada por las fuerzas gravitacionales. Ahora, un nuevo estudio constata que de esa violenta fusión nacieron una serie de formaciones estelares en las cercanías de la constelación de Virgo.

Estas estructuras estelares se denominan -por su forma- “conchas” y se crean a partir de la fricción dinámica en galaxias que se han fusionado. Según este nuevo trabajo publicado en The Astrophysical Journal es la primera vez que estas se encuentran en la Vía Láctea.

Hace dos décadas, los astrónomos identificaron en la citada constelación una corriente inusualmente densa de estrellas conocida como “sobredensidad de Virgo” y estudios posteriores revelaron que algunas de estas estrellas se movían hacia nosotros mientras que otras se alejaban, lo que tampoco es habitual porque se espera que las estrellas de un cúmulo se presenten más sincronizadas.

El pasado año, astrofísicos del Instituto Politécnico de Rensselaer (Estados Unidos), que firman ahora este trabajo, propusieron que esta sobredensidad de estrellas de la constelación de Virgo era resultado de una fusión radial (un tipo de fusión por la que la galaxia enana cae casi directamente hacia el centro).

“Este grupo de estrellas se movían a muy diferentes velocidades, lo cual era muy extraño”, señala en un comunicado Heidi Jo Newberg, profesora de física y astronomía de Rensselaer, quien añade: “Pero ahora que vemos su movimiento en conjunto, entendemos por qué las velocidades son diferentes y por qué se mueven como lo hacen”.

Las “conchas” descritas en este trabajo son planos de estrellas curvadas, como paraguas, que quedaron atrás cuando la galaxia enana fue despedazada, literalmente rebotando arriba y abajo y atravesando el centro hasta que fue incorporada en la Vía Láctea, un evento que los investigadores han llamado “fusión radial de Virgo”.

Cada vez que las estrellas de la galaxia enana pasaban rápidamente por el centro de nuestra galaxia, su velocidad se disminuía al ser arrastradas por la gravedad. Así hasta detenerse en su punto más lejano para luego dar la vuelta y chocar de nuevo con el centro, creándose entonces esa “estructura de concha”.

Y es que a medida que la galaxia más pequeña es engullida por la más grande y se asienta en su nuevo entorno, tiende a oscilar alrededor del centro de masa con una amplitud cada vez menor: en cada uno de los extremos de su órbita en decadencia, la fricción dinámica causa un ligero aumento de la densidad de las estrellas y son estas sobredensidades las que se observan como “conchas”.

Los investigadores identificaron dos de estas estructuras en la sobredensidad de Virgo y dos en la región de la Nube de Hércules-Águila, a partir de simulaciones y datos de varios telescopios, entre ellos la misión Gaia (de la Agencia Espacial Europea).

Estas “conchas” pueden dar información de la historia de la fusión entre dos galaxias. Así, los modelos computacionales de estas estructuras y el movimiento de las estrellas indican que la galaxia enana pasó por primera vez por el centro de la Vía Láctea hace 2.700 millones de años.

EFE

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